Verzerrte Vergangenheit: Wie unser Gehirn Erinnerungen verfälscht

Ich stehe unter der Veranda unseres alten roten Backsteinhauses am Rande eines 500 Einwohner Dorfes, einem klapprigen Zaun zur Linken, der unhandliche Rosen stützt, und vor mir hockt sich mein Opa mit seinen Händen auf die Knie und lächelt mich ermutigend an, auf ihn zuzugehen.

Er trägt eine rote Lederjacke und eine braun umrandete Brille, sein graues Haar kurz, aber gepflegt. Die Linien auf seinem faltigen Gesicht sind trotzdem lebhaft, und sie knittern um seine Augen, als er mich anstrahlt.

Meine Erinnerung hat mich angelogen.

Dies ist eine meiner frühesten und liebsten Kindheitserinnerungen, aus meiner Zeit mit drei Jahren, aber sie ist auch von Traurigkeit geprägt. Kurze Zeit später, nach dem Tod meines Opas, blättere ich durch Fotos, die in einer Box über dem Kühlschrank versteckt waren. Plötzlich stand er auf dem glänzenden Papier, mit dem gleichen freudigen Ausdruck – ordentlich graues Haar, hell strahlendes Gesicht, diese Falten, sein unterdrücktes Lachen.

Meine Erinnerung hat mich angelogen.

Meine Erinnerung sagte mir, dass ich sein Gesicht in diesem Moment auf unserer Veranda sah, aber eigentlich hatte ich es von diesem Foto in Erinnerung behalten. Ich fühlte mich verwirrt und enttäuscht, vermischt mit etwas, das sich wie Trauer anfühlte – wie in dem Moment, als ich erkannte, dass mich ein Freund betrogen hatte.

Dieses Konzept, sich einen Moment aus der Jugend zu merken, ist ein häufiges, katastrophales Merkmal in Romanen, aber es stellt sich heraus, dass viele von uns unzuverlässige Erzähler unserer eigenen Lebensgeschichte sind.

Rund 40 Prozent von uns haben ein fiktives erstes Gedächtnis, so eine neue Studie des Center for Memory and Law an der City University of London.

Wissenschaftler baten 6.641 Menschen, ihre erste Erinnerung zusammen mit ihrem Alter zu dem Zeitpunkt zu beschreiben und entdeckten, dass 2.487 erste Erinnerungen unwahrscheinlich waren, weil sie vor dem Alter von zwei Jahren erfasst wurden. Erstaunliche 14 Prozent gaben an, sich vor ihrem ersten Geburtstag an ein Ereignis zu erinnern – einige sagten sogar, dass sie sich an ihre Geburt erinnern.

Es ist wissenschaftlich anerkannt, dass autobiographische Erinnerungen erst ab dem dritten Lebensjahr möglich sind. Davor ist das Gehirn von Babys physiologisch nicht in der Lage, episodische Erinnerungen zu bilden und zu speichern, da die an diesen Aufgaben beteiligten Teile des Gehirns unterentwickelt sind.

Tatsächlich glauben einige Wissenschaftler, dass wir uns erst ab einem Alter von etwa fünf oder sechs Jahren an autobiographische Ereignisse erinnern können, und alles, woran wir uns vorher erinnern, ist ein sogenanntes “Fragment”.

Dennoch waren viele der Befragten überzeugt, dass sie sich daran erinnern können, aus dem Kinderwagen geschaut zu haben, die Windel gewechselt zu haben oder sogar die ersten Schritte zu unternehmen. Warum erinnern sich also so viele von uns an das, was für unmöglich gehalten wird?

Es scheint sehr wahrscheinlich, dass wir fiktive frühe Erinnerungen schaffen, indem wir auf Geschichten, die wir gehört haben, und Fotos, die wir gesehen haben, aufbauen.

Real oder fiktiv?

Martin Conway, Direktor des Zentrums und Leiter der Studie, gab ein Beispiel für jemanden, der sich daran erinnerte, in seinem Kinderwagen zu sein. “Diese Art von Erinnerung hätte entstehen können, wenn jemand gesagt hätte: >Mutter hatte einen großen grünen Kinderwagen<, und die Person stellt sich dann vor, wie es ausgesehen hätte”, sagte er. “Mit der Zeit werden diese Fragmente zu einer Erinnerung, und oft beginnt die Person, Dinge hinzuzufügen, wie zum Beispiel eine Reihe von Spielzeug an der Oberseite.”

Fiktive Erinnerungen erscheinen genauso real wie solche, für die wir Beweise haben und die daher als wahr gelten. Hirnscans haben gezeigt, dass die neuronale Aktivität für falsche Erinnerungen bei Erwachsenen unglaublich ähnlich aussieht, wie die Aktivität einer realen Erinnerung und die gleichen Regionen des Gehirns, einschließlich des Hippocampus, betrifft. Das bedeutet, dass es fraglich sein könnte, ob wir überhaupt “echte Erinnerungen” haben, auf die man sich verlassen kann, denn bis zu einem gewissen Grad sind alle unsere Erinnerungen Rekonstruktionen.

Fiktive frühe Erinnerungen können auch einem evolutionären Zweck dienen.

“Anstatt ein Ereignis neu zu erleben, rekonstruieren wir es anhand von Darstellungen, die in unserem Gehirn gespeichert sind”, erklärte Brock Kirwan, Professor am Psychology Department und Neuroscience Center der Brigham Young University.

“Was im Gehirn zu geschehen scheint, ist, dass, wenn man diese Darstellungen reaktiviert, sie formbar werden und verändert werden können. Auf diese Weise können Sie Ihre Speicherdarstellungen aktualisieren und mit neuen, ähnlichen Ereignissen verknüpfen. Es bedeutet auch, dass sich deine Erinnerungen mit der Zeit ändern.”

Ob die Erinnerung an meinen eigenen Opa richtig ist oder nicht, daran zu erinnern, könnte mir gut tun. “Es kann von Vorteil sein, wenn man positive Erinnerungen an die frühe Kindheit hat”, sagte Kirwan. “Es macht deine Gesamtaussicht positiver und du bist besser dazu in der Lage, die Herausforderungen des Lebens zu meistern.”

Fiktive frühe Erinnerungen können auch einem evolutionären Zweck dienen, der es uns ermöglicht, in Zukunft bessere Entscheidungen zu treffen. Wenn wir auf ähnliche Ereignisse aus der Vergangenheit zurückgreifen können, können wir eine gute Vorhersage darüber treffen, was als nächstes passieren wird.

Aber da keine zwei Erfahrungen gleich sind, ist eine wörtliche Wiedergabe nur bedingt hilfreich. “Erinnerung ist über die Vergangenheit, aber sie erlaubt es uns, uns miteinander zu verbinden und kann wie ein sozialer Klebstoff wirken”, sagte Conway. “Stattdessen ist es effizienter, sich an den Kern des Geschehens zu erinnern, und wenn diesmal etwas anderes passiert, ist es sinnvoll, diese Darstellung mit den neuen Informationen zu aktualisieren.

Auf diese Weise verändern sich unsere Erinnerungen im Laufe der Zeit und werden aktualisiert, wenn wir neues Wissen darüber einbeziehen, wie die Welt funktioniert.

“Ich vermute, dass diese fiktiven frühen Erinnerungen ein Nebenprodukt dieses Aktualisierungsprozesses sind”, fügte Kirwan hinzu. “Wir lernen etwas über unsere eigene Kindheit oder die Kindheit im Allgemeinen und verwechseln diese Information später mit einem tatsächlichen episodischen Gedächtnis, weil sie episodenartig ist.”

Könnte dieses Verständnis dich dazu veranlassen, deine eigene Vergangenheit in Frage zu stellen? Und wenn ja, woher weiß man, ob eine Erinnerung fiktiv ist?

Conway glaubt, dass die Hinweise in der Komplexität der Erinnerungen liegen.

“In vielen Fällen sind sie [erste Erinnerungen] zu konzeptionell komplex, um möglich zu sein. Wenn man einen Zweijährigen bitten würde, sich daran zu erinnern, was vor Monaten passiert ist, könnten sie nicht sagen, dass sie früher mit einem Ball in ihrem Bett gespielt haben und ihre Mutter hereinkam und lachte. Das deutet auf eine Verschönerung hin.”

Jon Simons, ein Dozent der Kognitiven Neurowissenschaften an der University of Cambridge, glaubt, dass autobiographische Erinnerungen von der Sprache abhängig sind, was es uns ermöglicht, eine Geschichte zu erzählen und zu verstehen. Er sagte, dass der vordere präfrontale Kortex – ein Bereich des Gehirns direkt hinter der Stirn – der Schlüssel zur Erkennung ist, ob ein Gedächtnis wahr oder falsch ist, und ein Urteil wird auf der Grundlage der Qualität eines Gedächtnisses gefällt.

Diejenigen, die reich an sensorischen Details sind, sind eher real.

“Meistens ist es ziemlich zuverlässig, aber dann gibt es Erinnerungen, die auf dem basieren, was jemand Ihnen gesagt hat, die weniger klar sind”, sagte er.

Natürlich kannst du nach einem Foto suchen oder deine Eltern fragen, ob sie dir jemals von dem Ereignis erzählt haben, an das du dich erinnerst, aber das könnte trotzdem bedeuten, dass deine Erinnerung auf einem Fragment basiert, das du später verschönert hast. Dann stellt sich die Frage, ob man überhaupt wissen möchte, ob ein geschätzter Moment falsch ist; einige Teilnehmer dieser Studie waren “wütend“, als behauptet wurde, dass eine wertvolle Erinnerung fiktiv sei, sagte Conway, und einige weigerten sich einfach, es zu glauben.

Während ich mir ziemlich sicher bin, dass ich die lebhafte Erinnerung an meinen Opa von einem alten Foto fiktionalisiert habe, möchte ich glauben, dass ich mich wirklich an ein Fragment dieses glücklichen Tages erinnere.

Wie Oscar Wilde sagte: “Die Wahrheit ist selten rein und nie einfach.”